Productontwerp met bamboe groeit net zo snel als bamboe zelf. Designer zien grote belofte in bamboe als materiaal: het is 100% biologisch afbreekbaar, zo sterk als hout en nu verwerkbaar tot vlak laminaat. Maar afgezien van de kleine ecologische voetafdruk van bamboeproducten, kan de duurzaamheid van bamboe als materiaal worden beoordeeld als we een cradle-to-cradle-visie aannemen. Bamboe is het langste lid in de grasfamilie en is daarnaast ook het snelst groeiende. Het vereist geen kunstmest en regenereert zichzelf vanuit zijn eigen wortels. Het vult zich dus makkelijk aan zonder replantatie. Vanwege de snelle, niet-invasieve groei, zien ontwerpers bamboe als een perfecte vervanging voor hout. In een wereld waar ontbossing en verlies van leefgebied voor wilde dieren zo’n enorm probleem is, stelt u zich een houtvervanger voor die in slechts 24 uur 98 inch kan groeien, twee keer meer koolstofdioxide kan absorberen en 30 procent meer zuurstof kan opwekken dan de meeste planten en bomen.

Bamboe is een tropisch gewas dat wordt verbouwd door gemarginaliseerde gemeenschappen. Dit gebeurt voornamelijk in Azië, sommige delen van Afrika en een paar delen van Zuid-Amerika. Bamboe ondersteunt deze gemeenschappen al eeuwenlang als knutselmateriaal, grondstof voor de papierindustrie en als bouwmateriaal voor het maken van meubels en constructies. In deze gemeenschappen wordt bamboe ook gebruikt in de inheemse geneeskunde en als voedsel. De uitdaging om bamboe te integreren in het reguliere ontwerp en de productie van materialen was tot dusver de unieke geometrie waarover met de huidige technologie niet kon worden onderhandeld. Ook hebben de meeste ontwerpscholen designers opgeleid om te beginnen met platte borden als uitgangsmateriaal. Maar met de komst van bamboe in de vorm van laminaten ging er een hele nieuwe wereld voor duurzaam design open. Bamboelaminaten kunnen op vrijwel alle mogelijke manieren worden gesneden, gevormd en gebogen.

Wat de westerse wereld tegenwoordig in bamboe ziet, is al eeuwenlang ingebed in kennis in bamboe-groeiende gemeenschappen. Bamboe is antibacterieel, geurbestendig, schimmelwerend en 100 % biologisch afbreekbaar. Daarnaast is bamboe 40% meer absorberend dan katoen en gemakkelijker te verven. De antibacteriële en schimmelwerende eigenschappen van bamboe zijn afkomstig uit de stof ‘Kun’ die in de plant aanwezig is. Bamboe wordt geteeld zonder pesticiden en is van nature resistent tegen veel verschillende insecten. Bij de bamboeteelt is een derde van het water nodig dat nodig is om katoen te verbouwen. Als het gaat om effectief groeien, levert een hectare bamboe tot tien keer meer oogst op dan een hectare katoen.

Het bouwen van huizen met bamboe is een traditionele beoefening in ontwikkelingsgebieden. Maar nu er een groeiende wereldwijde vraag naar duurzame bouwmaterialen is, krijgt bamboe een hernieuwd belang in duurzaamheidsonderzoek en architectonisch ontwerp. Enkele soorten bamboe hebben dezelfde sterkteverhouding van staal en bijna tweemaal de compressieverhouding van beton. Na een verwoestende aardbeving in Colombia in 1999 werd opgemerkt dat, hoewel betonnen gebouwen enorme schade hadden geleden, de huizen die van bamboe waren gebouwd de aardbeving hadden doorstaan.

Tegenwoordig redt bamboe de planeet op verschillende kleine manieren. Langzaamaan vervangen bamboeproducten het wegwerpplastic, ’s werelds grootste leverancier van plastic in de oceaan en stortplaatsen. Bamboe vervangt houten producten en verkleint de ecologische voetafdruk van consumptie voor dergelijke consumentenproducten aanzienlijk. In combinatie met vernis van voedingskwaliteit vervangen bamboeproducten rietjes, wegwerpbestek en plastic bakjes, temeer daar bamboeproducten herbruikbaar zijn en gemakkelijk jaren meegaan voordat ze het einde van hun levensduur bereiken. Maar de verborgen impact van bamboe op duurzaamheid is het sociaaleconomische belang ervan in het leven van de gemarginaliseerde tropische gemeenschappen die blijven groeien in de bamboeteelt. Toen het economisch haalbaar werd om bamboe te verkopen, begonnen deze gemeenschappen steeds meer land toe te wijzen voor de bamboeteelt, wat resulteerde in netto bebossing in veel ontwikkelingslanden. Genieten van economische autonomie zonder te hoeven migreren naar stedelijke gebieden is een enorme zegen voor dergelijke gemeenschappen die niet langer getuige hoeven te zijn van ontwrichting van het gezin om in een geglobaliseerde wereld in hun levensonderhoud te voorzien.

De uitdaging voor ontwerpers en bedrijven is om ‘ontwerpdenken’ naar deze gemeenschappen en ambachtelijke clusters te brengen, zodat ze kunnen produceren buiten het gecentraliseerde fabriekssysteem van de geglobaliseerde wereld, dat voldoet aan de ontwerpnormen van een moderne consument. Het doel is ook om hun unieke gevoel voor ontwerp, hun technieken en hun inheemse gevoel voor materiële wijsheid te begrijpen om het oosten en het westen te verbinden, waarbij beide partijen op een duurzame manier profiteren.